El autor estadounidense Philip Roth (1933-208) recibió en vida numerosos premios y grados honoríficos, entre ellos el Príncipe de Asturias de las Letras 2012.

La serie con el escritor Nathan Zuckerman (álter ego de Roth) comprende 9 novelas, la penúltima es The Human Stain

The Human Stain se desarrolla durante el verano de 1998 (cuando se sucede el affaire Clinton-Levinsky), en una comunidad universitaria ficticia en Western Massachusets, en el noreste americano.

La novela está narrada por el escritor Nathan Zuckerman quien es vecino de Coleman Silk, el protagonista. La narración es interrumpida por los recuerdos y reflexiones de Coleman en flashbacks que cuentan hechos ocurridos anteriormente (analepsis) y que explican lo paradójico de “el incidente”.

Coleman Silk tiene setenta y un años, es viudo, y en ese momento está viviendo una relación con una joven afanadora cuarenta años más joven que él.

Coleman había sido uno de los más prestigiados académicos de la Universidad Athena en la región de Nueva Inglaterra, fue su rector por muchos años y al retirarse regresó a su cátedra de griego y latín.

Por un “incidente” había perdido su prestigio y fue repudiado por la comunidad con la que vivió toda su vida académica.

El incidente sucedió en el salón de clases. Al preguntar por dos alumnos que nunca se habían presentado, se refirió a ellos con el término “spooks”.  La palabra inglesa “spook” tiene varias connotaciones, “fantasma”, “espectro” y en forma despectiva denota “afroamericano”. Coleman alegó que él había empleado esta palabra porque nunca había visto a los alumnos inscritos en su clase. Las ausentes eran jóvenes afroamericanas quienes apoyadas por la responsable del departamento de Letras Clásicas se quejaron del racismo de Coleman.

Coleman Silk prefirió renunciar a todos sus privilegios antes de reconocer ese desacierto. Podría excusarse, pero se descubriría la mentira en la que había vivido desde que dejó a sus padres y hermanos en East Orange, New Jersey.

Coleman reflexiona sobre la muerte de Iris, su esposa. Su relación con sus cuatro hijos. Sobre la estupidez y arrogancia de Delphine Roux, la joven francesa responsable del departamento de Letras Clásicas. Y sobre las tragedias de Faunia Farley, la joven afanadora y de su exesposo Lester Farley, veterano de Vietnam.

Al final, las explicaciones empáticas de la sublime Ernestine, presentan la mejor posibilidad de humanidad.

Philip Roth (Newark, Nueva Jersey, 19 de marzo de 1933-2018

Roth Philip. The Human Stain. New York: First Vintage International Edition. 2001. 361 págs.